Kein Jour­na­list hätte das erste Profi-Tor von Declan Rice schöner beschreiben können, als es sein Kapitän Mark Noble kurz nach dem Sieg gegen Arsenal tat. Sie konnten sofort das Glück in seinem Gesicht sehen, wie viel ihm das bedeutet“, sagte er im Inter­view beim Fern­seh­sender Sky. Rice, mit der klas­si­schen Statur eines Defen­siv­spie­lers und einen halben Kopf größer als Noble, stand daneben. Er grinste wie ein kleiner Schul­junge. Ich wäre über­rascht, wenn er heute Nacht schlafen kann“.

Declan Rice, geboren in London und dort zum Profi her­an­ge­wachsen, ist gerade erst 20 Jahre alt geworden und den­noch unver­zichtbar für West Ham. Seit einem Jahr lesen die Fans der Ham­mers in jeder Start­auf­stel­lung den Namen: Declan Rice“. Der iri­sche wie auch der eng­li­sche Fuß­ball­ver­band werben heftig um ihn. Aus gutem Grund.

Auf dem Platz ist Rice nicht dieser leicht beschämte Junge aus der Inter­view­zone nach dem Spiel gegen Arsenal. Steht er auf dem Rasen: starrer Blick, eine akku­rate Kurz­haar­frisur wie ein Helm, sein kan­tiges Kinn geht auf und ab, er redet mit seinen Kol­legen, tippt sich wie­der­holt auf die Brust, als gebe er die Anwei­sungen und nicht sein Kapitän Mark Noble. Rice erobert Bälle, als würde er nicht in seiner zweiten, son­dern in seiner zwölften Saison durch die Pre­mier League grät­schen. Aber Rice ist auch kein Vinnie Jones. Sein Timing in den Zwei­kämpfen ist meist punkt­genau – nur zwei Mal Gelb hat er in 46 Pre­mier-League-Spielen gesehen.

Ein Schütz­ling von John Terry

Und jetzt beginnt er auch noch mit dem Tore­schießen. Arsenal ärgert’s – gerade erst dachten die Gun­ners wieder an die Cham­pions-League-Plätze, schon ver­lieren sie 0:1 gegen den Tabel­len­neunten. Es gibt aller­dings einen Lon­doner Klub, der sich noch mehr über den Treffer von Rice ärgern dürfte: der FC Chelsea.

Den Fehler beging Chelsea an einem Dienstag um drei Uhr nach­mit­tags“. So erin­nert sich Rice im Gespräch mit der Lon­doner Zei­tung The Evening Stan­dard“. Er war damals 14 Jahre alt, spielte in der Jugend der Blues, bis sein Vater Sean zu jenem Zeit­punkt einen Anruf von den Ver­eins­ver­ant­wort­li­chen bekam. Sie sor­tierten mich aus“, sagt Rice weiter. Sofort kamen neue Klubs auf ihn zu. Schon am Abend war ich beim Trai­ning in Fulham.“ Dort pro­bierte er es kurz, der Trai­nings­platz des FC Fulham war nur wenige Minuten von seinem Zuhause ent­fernt. Trotzdem ent­schied sich Rice letzt­end­lich für West Ham United. Die U14 gehörte in der Alters­klasse damals ein­fach zu den besten Teams im Land.“